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La première station spatiale Chinoise "Tiangong-1" lancée en 2011 est en mauvaise posture ! Laissée à l'abandon en raison d'une perte des communications en 2016, elle devrait se désintégrer dans l'atmosphère terrestre entre février et mai 2018.

Toujours est-il que la Station est encore en orbite autour de la Terre à une altitude moyenne de 270 km (l'ISS quant à elle, orbite à environ 430 km d'altitude). Il est donc possible de l'observer sous certaines conditions à l’œil nu, de la même manière que les satellites artificiels que l'on voit sous la forme de points brillants furtifs dans le ciel.

Image of the Chinese Tiangong-1 space station by Philip Smith, 20 january 2018

Le 20 janvier 2018, Philip Smith, un astronome amateur s'est lancé le défi de photographier Tiangong-1 et est parvenu à pointer son télescope en direction de la station lors de son passage. Une telle image demande une bonne mise en conditions, notamment s'assurer que les réglages de la caméra sont corrects et que le suivi motorisé est bien en phase avec la vitesse propre de la station spatiale...

Le résultat (image ci-dessus) est impressionnant lorsque l'on sait que la station mesure 10,4 mètres de longueur et qu'elle était située à 316 km lors de son passage au-dessus de Philip.

Il faut dire que les conditions étaient optimales, puisque la station a atteint l'élévation (hauteur) de 62° par rapport à la position d'observation de Philip Smith. Habituellement, la station frôle l'horizon (~10-20 °), et les turbulences atmosphériques très présentes empêchent de distinguer clairement la station.

Du côté du matériel, le photographe a utilisé un télescope de 355 cm de diamètre C14 Edge HD avec une lentille de barlow x2 et une caméra CCD du type ZWO ASI174.

Animated video of the Tiangong-1 space station by Philip Smith, 20 january 2018

Sachant que la destruction de Tiangong-1 est imminente, serait-ce la dernière image de la station spatiale ?

Plus d'infos :
- Suivre la trajectoire de la station Tiangong-1 en direct ICI
- Article détaillé sur la chute de la station : ICI





 ************************ENGLISH VERSION*******************

The China's first space station "Tiangong-1" launched in 2011 is definitely out of control ! It was lost indeed in 2016 after a major telecommunication issue and would burn up in the Earth-'s atmosphere in the upcoming months, between February and may 2018.

However, the station is still orbiting the Earth at an average altitude of  270 kilometers (unlike the ISS which holds an altitude of 430 km). Thus it is possible, under certain circumstances, to observe it to the naked eye, similarly to artificial satellites we can spot in the starry sky.

On the 20, January 2018, Philip Smith, an amateur astronomer rose to the challenge of capturing Tiangong-1 and actually managed to take it with its telescope from his backyard. Such a picture requires a good handling of the setup : from the settings of the camera to the speed of the tracking mount which must be tethered to the relative speed of the space station.

The result (image above) is mind-blowing as we know that Tiangong-1 is only 10,4 meters long and was crossing the sky 316 km away above Philip.

Philip was lucky because the conditions of this visible pass were optimal : the station reached an elevation of 62° above the horizon. Usually, Tiangong-1 does not exceed 10 or 20° elevation which makes its observation much harder, disturbed by the atmospheric turbulence.

Setup-wise, the photographer used a 14 inches telescope Edge HD with a x2 barlow lens and a CCD camera, ZWO ASI174 to be more accurate.

As we kown that Tiangong-1 is disintegrated very soon, is this picture the last of the space station ?

English version  at the bottom of the page ( here ) A 2877 mètres, dans les Hautes-Pyrénées, l' observatoire du Pic du Midi es...


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A 2877 mètres, dans les Hautes-Pyrénées, l'observatoire du Pic du Midi est un véritable vaisseau des étoiles. Nommé "Réserve Internationale de Ciel étoilé" en 2013, il abrite l'un des plus beaux ciels étoilés du monde !
Crossing Horizons by Jean-Francois Graffand
La pureté du ciel et sa noirceur permettent notamment de découvrir des phénomènes astronomiques difficilement observables depuis d'autres endroits trop éclairés par les lumières des villes.
Comme l'illustre cette impressionnante image panoramique de 180° prise par le photographe Jean-François Graffand.

La voie lactée s'étend du Sud (haut de l'image) au Nord (bas de l'image). Sa forte luminosité révèle entre autres la constellation d'Orion avec ces nébuleuses rouges (en haut à gauche) mais aussi l'amas des pléiades, ou encore la galaxie d'andromède...

De rares phénomènes 


Outre la voie lactée, on distingue sur cette image trois autres phénomènes inhabituels :
L'Airglow : cette lueur de lumière verte se trouvant en bas de l'image, au niveau de l'antenne du Pic du Midi. Ce phénomène, semblable à celui des aurores boréales de plus faible intensité est produit par les particules solaires heurtant les molécules des hautes couches de l'atmosphère et délivrant une lumière verdâtre par réaction chimique (chimiluminescence).
La lumière zodiacale : apparaît sous la forme d'un cône de lumière blanchâtre en haut à droite de l'image. Il s'agit de la lumière solaire réfléchie par des particules interstellaires situées dans le plan orbital du système solaire.
La lumière Gegenschein : similaire à la lumière zodiacale mais dans la direction opposée (en bas à gauche).

Cette photo résulte d'un assemblage de 19 images, prises dans la nuit du 31 octobre 2017 vers 4h30. La qualité technique et la beauté astronomique incontestables de cette photo ont valu à Jean-François Graffand le titre de "Astronomy Picture Of the Day" (APOD) délivré par la NASA !

 ************************ENGLISH VERSION*******************

At 2877 meters, in the "Hautes-Pyrénées" mountains, the Pic du Midi astronomical observatory is a genuine Star-ship. Classified as an "International Dark Sky Reserve" (IDSR) in 2013, it is one the world's best places to look at the night sky.

The clarity and the darkness of the sky help to discover astronomical phenomena hardly observable from other places disturbed by artificial lights of cities.
The image above gives you an overview of how the sky looks like, in 180°, taken by astrophotographer Jean-François Graffand.

The Milky Way extends from the South (superior part of the picture) to the North (inferior part). Its impressive luminosity reveals jewels of space, such as the Orion Constellation with the magnificent red nebulae (left corner) but also Pleiades cluster, or even the Andromeda Galaxy...

Rare Phenomena


Added to Milky Way, a lot of unusual astronomical events are also visible in this picture :

Airglow : this green shining light located at the bottom of the picture, close from the Pic du Midi's Radio antenna. This phenomenon similar to aurora but with a fainter visibility is produced by solar particles striking the upper layers of the atmosphere releasing a green light through chemical reaction (Chemiluminescence).
Zodiacal Light : appearing as a white/blue light cone on the superior right corner. It is explained by the Sunlight reflection by interstellar particles orbiting in the plane of our Solar System.
Gegenschein Light : similar to Zodiacal Light but at the opposite horizon.

This photograph was made with a stitching of 19 images taken in the night of the 31st October 2017 around 4:30 am. The technical quality and the beauty of the work of photographer Jean-François Graffand were recognized by NASA as the "Astronomy Picture Of the Day" (APOD) !