Image d'une comète (Lovejoy) par Fritz Helmut Hemmerich, 2015 ------------ [ Mise à jour 26/10/2017 à 13h ] : La comète C/2017 ...

Première Observation d'un Astéroïde Interstellaire, provenant d'un autre système solaire !

mercredi, octobre 25, 2017 0 Comments

Image d'une comète (Lovejoy) par Fritz Helmut Hemmerich, 2015
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[Mise à jour 26/10/2017 à 13h] : La comète C/2017 U1 change de nom et devient l'astéroïde A/2017 U1 (article modifié).
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Les astéroïdes sont des objets rocheux errants du système solaire, présentant parfois des propriétés semblables aux comètes.
Jusqu'à aujourd'hui, tous ces astéroïdes et comètes provenaient de notre système solaire lui-même, et plus précisément de la ceinture de Kuiper (au-delà de Neptune) et du très lointain nuage de Oort.

Mais un objet céleste vient juste d'attirer l’œil des astronomes, puisqu'il proviendrait non pas des confins de notre système solaire, mais ceux d'un autre système, c'est-à-dire d'une autre étoile.

• Une trajectoire non commune


Cet objet initialement répertorié comme comète (nommée C/2017 U1) a été découvert le 18 octobre 2017 à l'aide du télescope Hawaïen Pan-STARRS, lorsqu'elle était située à environ 30 000 000 km de la Terre (soit 0.2 Unité Astronomique) .
Sa trajectoire présentant une excentricité fortement hyperbolique de 1.19 a tout de suite intrigué les scientifiques. En effet, les comètes ordinaires présentent en moyenne une excentricité de l'ordre de 0.2-0.7, c'est-à-dire une orbite grossièrement assimilable à un cercle. Celle de la comète C/2017 U1 présente la plus grande excentricité jamais mesurée pour un tel corps céleste.

• Une comète ou un astéroïde ? 

 

Il y a quelques jours, le 26 octobre 2017, la commission du MPC (Minor Planet Center) a rectifié la nature de la comète, car aucune coma (queue de poussières) n'était visible d'après les images prises par le VLT. Cet objet a donc été rebaptisé A/2017 U1 , dont la lettree "A" signifie que cet objet présente davantage une structure d'astéroïde que de comète.

D'images plus "détaillées" ont permis de modifié la nature de la comète C/2017 U1 en astéroïde A/2017 U1. Image par Paulo Holvorcem & Michael Schwartz


A/2017 U1 a donc une orbite anormalement "étirée", et une telle trajectoire ne pourrait pas être décrite par un objet originaire de notre système solaire, beaucoup trop proche pour produire cette excentricité. C'est pourquoi le MPC (Minor Planet Center) soutient allégrement que cet astéroïde se soit échappée du champ de gravité d'une autre étoile, située en direction de la Lyre.


Simulation de la trajectoire de l'astéroïde A/2017 U1 par Tony Dunn orbitsimulator.com

L'astéroïde a bien sûr été analysé sous toutes les coutures : une trajectoire inclinée à 122° par rapport au plan de l'écliptique (non exceptionnel malgré la grande valeur) une vitesse impressionnante de 26 km/s, un surface réfléchissante de 10% (albédo) et une taille d'environ 160 mètres.

Le rapport officiel publié par le MPC invite la communauté astronomique à effectuer de plus amples mesures astrométriques pour accroitre la précision. Cependant l’astéroïde est trop sombre pour permettre des mesures optimales et sans oublier qu'il file à une vitesse extraordinairement grande. Pour vous donner une idée, toute les 4 heures et 10 minutes, il s'éloigne de la distance Terre-Lune, soit 380 000 km environ...
Cette découverte serait très vraisemblablement la première observation d'un corps étranger pénétrant dans notre système solaire, d'où le nom d'astéroïde interstellaire.

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